Making Utopia: building the Commons in Iberia. part 2


Image of a popular party.  Zaharraz Harro Vitoria. en castellano abajo

Neighborhood movement in Vitoria / Gasteiz“We want to make the neighbors themselves decide and build the neighborhood”

 READ OR FREE DOWNLOAD THE BOOK HERE.. leer o copiar el libro gratis aquÍ Las Vecindades vitorianas. Una experiencia histórica de comunidad popular preñada de futuroUntitled(Part 2..part 1 is  here )      The Egin Ayllu Collective has published a book Las Vecindades Vitorianas. Egin Ayllu (Colectivo) |on the neighborhoods of Vitoria, a formula of self-organization from the neighborhoods that seek to recover for Vitoria.

We talked to Egin Ayllu, Casco Viejo neighborhood group vitoriano author of the book’The Neighborhoods of Vitoria’. A historical experience of a popular community pregnant with future (Ned Editions, Barcelona, ​​2014.)

…’It’s a book that, from the recovery of a forgotten popular form of self-organization of local character which is more than six centuries old, has the vocation of analyze, reflect and discuss the advantages and disadvantages of popular self-organization as a proposal in our existing neighborhoods and towns…’mg_3476txBut one thing  …
For starters, how do you present your collective?

…’Egin Ayllu which is a mix of Basque (egin) and Quechua (ayllu) meaning “build community” – is a neighborhood group that since 2007 has tried to promote a Neighborhood Community in Casco Viejo Vitoria (old city) with the aim of letting the  neighborhood decide and implement for themselves , to feel fully proud, using operational tools like ‘auzolan’ (unpaid community work in favor of the community), the assembly, self-management, non-delegation, imagination, commitment and partying.

What were the historical neighborhoods of Vitoria like which figure in the  recently published book?

It was a form of popular organization whose origin dates back at least to the fourteenth century. The whole neighborhood were living on both sidewalks of every street in the sections between Canton and Canton (similar to existing intersections in many cities) if the street was long, or picking up the whole street if it was little. Typically, in each neighborhood between 300 and 600 people lived. bolo-boloIt is not known exactly when they were created; however, the documentation consulted leads to the conclusion that they emerged with the city  itself, that is, when the village of Gasteiz expanded in the late twelfth and early thirteenth centuries. The populations from villages who came to give life to the streets of Gasteiz brought a form of popular organization already developing in their areas of origin: the open council.  (See Exploring the commons 1…. here..

In that case then, the birth of the barrios of Vitoria appears to be in compliance with a tradition?

Well, a tradition born of necessity. For six centuries people who lived in Vitoria had to face great risks and shortcomings to survive in their daily lives, without forgetting that at that time there was no power to assume the management of the problems and needs of populations.

In response, the people of the village of Gasteiz (origin of Vitoria) were able to organize communities (neighborhoods) with which, without intervention or reliance on any institutional power, they faced collectively and through mutual aid , solidarity and reciprocity the challenges posed for their survival.

 Recovery attempt  by Egin Ayllu of an abandoned private green zone in North Spain
Recovery attempt by Egin Ayllu of an abandoned private green zone

What basically was that form of organization?

Each neighborhood was governed by an assembly of neighbors (neighborhood boards) that met at least three times a year and in which they tried and decided by consensus issues affecting the neighborhood.

The unpaid posts (mayor and submayor, mainly)  were chosen in rotation, almost as in the current Zapatista style, charged with “obeying” the decisions of the neighborhood, to the point that if they didn’t they were withdrawn from the nomination. Neighborhood meetings usually ended with a meal where closer ties and coexistence were fostered.

This gastronomic communal celebration also took place whenever a unpaid ‘auzolan’ or community service was called for the good of the community, along with the practice of mutual aid between the nearest neighborhoods, (the portals and sides of the street) intervening in the case of illness, death, natural disasters … and were configured as the main popular tools for the development of the local community.

So it´s full of interesting knowledge and political analysis of  a curious form of popular organization , but that is not the only  question addressed by the book, right?

Not so curious. At that time this was the usual form of organization in the villages: what we now call the “Dark Ages” was a later invention of the ‘Enlightenment’. But yes, that’s not the only thing that the book raises. We believe that it’s important that the current vitoriano Casco Viejo neighborhood  knows that the concept of neighborhood community they are trying to launch was already a reality, in fact, long ago. nueva-imagenThe second issue addressed by the book is to observe and collect various data and testimonies that teach us how in various cultures, times and places popular forms of community organization have been and are a constant in the story.

When communities have to deal with their needs and dreams there is set in motion something as basic as common sense and tools that are typically: solidarity, shared work and partying. To these issues Chapters 5 and 6 of the book are dedicated.

old photo of the feast of the fourth neighborhood street Zapatería

We do this by observing contemporary popular communities primarily we look closely at the current Latin American indigenous communities, especially the Zapatistas.

Keep in mind that we are not a collective whose work is eminently theoretical (hence our shortcomings when it comes to knowing less about close cultural realities that may exist  in Africa or Asia); so the book is guided at different times by others who have delved deeper into these issues.

This applies, for example to  the prologue of the book by Raúl Zibechi, through which we discover that  in recent decades there are occurring in Latin America movements strikingly similar to what were the neighborhoods of Vitoria, in communities of Bolivia, Mexico, Chile or Argentina, and these are not driven by their “progressive governments”, but on many occasions despite their incomprehension or rejection.

These (both urban and rural) neighboring communities have emerged from those excluded when all has been taken from them. They demonstrate that  self-government of communities is possible, something that goes beyond the so called “citizen participation” (of whose risks Zibechi himself warns).

Our desire has been to emphasize these more unfamiliar experiences, without thereby removing one iota of importance from the Zapatista movement, whose communities produce envy us a very healthy example and remain a major reference.

Documents going back six centuries emphasize celebrations (whether they were dining or partying ) as a basic element for strengthening neighborhood relationships, something well studied  in anthropology and emphasized as an element of cohesion in any community.

But also, we speak from our own experience. The impetus for the local Community of Casco Viejo in Vitoria has much to do with the organization of festivals.  Zaharraz Harro !! (Proud of the old),is a thoughtful holiday, organized and developed by and for the neighborhood of Casco, where we go from being mere spectators to transformers, creators and stars of the celebration.

Harro Zaharraz first took place in 2009, with just two dozen activities organized and carried out by people from the neighborhood. it has developed by 2014 to have about two hundred activities, and management of the celebration has become one of the main routes sharing diverse knowledge in the neighbourhood (regardless of background, culture, age or sex). Not forgetting that the development is in itself a demonstration of the capacity of the local community, as organized in assemblies, self-managed and without any subsidy.

The Fiestas try to claim the recovery of the street as a space for fun and festive events. To hold popular street meals (every year in a neighborhood), surprise concerts in different corners and squares, neighborhood gatherings taking a chair from every house, outdoor cinema in cantons and squares, occupation and reclaiming public spaces … and much of it without requesting permission (“official communication”) .

This lack of permission means facing up to the challenge of this legal transgression, as have done Neighbourhood Fiestas for five centuries, often authorities have tried to prohibit them, due to the “many sins, scandals and offenses “that took place during the Fiestas”. Indeed our current authorities still seem outraged and intent on prosecuting them …

While saying that the theoretical work is not ours, it is certain that  popular neighborhood activity has been the hallmark of Egin Ayllu Collective since its birth, and that this activity serves to bring you analysis and proposals for work that may be applicable in similar neighborhood realities, these issue are discussed in the seventh and final chapter of the book.cropped-lagenterulaburuko2012011Well, we’ve had to overcome a certain modesty to talk about ourselves and our experiences, but we had come to the conclusion that the failures and, mistakes and successes, the challenges ahead … maybe be an interesting contribution to all those who are considering similar local community work.

It is a fact that we feed ourselves, we learn and grow with contributions from the experiences of other people. This process of shaping our experience has also helped us to observe a certain distance and try to look at what we do with eyes of others, to be influenced not so much by what we like most, but by what can be useful to those who want to bet on self-organization and local self-management.

With presentations of the book that we are making we exchange views, experiences, ideas and feelings with people from other areas. Hopefully the book will thus become another tool for people working in the construction of such neighborhood communities.

rough translation by ‘The Free’ from…


original en Castellano

“Queremos que sea el propio vecindario quien decida y ponga en marcha el barrio”

El colectivo Egin Ayllu ha publicado un libro sobre las vecindades vitorianas, una fórmula de autoorganización desde los barrios que intentan recuperar para la capital alavesa.

Imagen de la última fiesta popular de Vitoria
Zaharraz Harro.




Conversamos con Egin Ayllu, colectivo vecinal del Casco Viejo vitoriano autor del libro Las Vecindades vitorianas. Una experiencia histórica de comunidad popular preñada de futuro (Ned Ediciones, Barcelona, 2014), un libro que, a partir de la recuperación de una olvidada forma de autoorganización popular vecinal de carácter local de más de seis siglos de antigüedad, tiene la vocación de analizar, reflexionar y discutir las ventajas e inconvenientes de la autoorganización popular como propuesta que experimentar en nuestros actuales barrios y pueblos. Pero vayamos por partes…

Para empezar, ¿cómo presentaríais a vuestro colectivo?

Egin Ayllu –que es un mezcla de euskera (egin) y quechua (ayllu) que significa “hacer comunidad”– es un colectivo vecinal que desde 2007 intenta impulsar una Comunidad Vecinal en el Casco Viejo vitoriano con el objetivo de que sea el propio vecindario quien decida y ponga en marcha ese barrio del que sentirse plenamente orgulloso, sirviéndose para ello de las herramientas del auzolan (trabajo comunitario no retribuido, en favor de la comunidad), la asamblea, la autogestión, la no delegación, la imaginación, el compromiso y la fiesta.

¿Qué fueron las Vecindades vitorianas, figura que da título al libro que habéis publicado recientemente?

Fue una forma de organización popular cuyo origen al menos se remonta al siglo XIV. Las constituían el conjunto del vecindario que vivía en ambas aceras de cada calle en los tramos comprendidos entre cantón y cantón (similar a las actuales bocacalles de muchas ciudades) si la calle era larga, o recogiendo a toda la calle si era pequeña. Por lo general, en cada Vecindad residían entre 300 y 600 personas. No se sabe exactamente cuándo se crearon; sin embargo, la documentación consultada nos lleva a la conclusión de que surgieron con la propia villa, esto es, cuando la aldea de Gasteiz se expandió hacia finales del XII y principios del XIII. Las poblaciones provenientes de aldeas que llegaron a dar vida a las calles de Gasteiz trajeron consigo una forma de organización popular que ya desarrollaban en sus zonas de origen: el concejo abierto.
Las poblaciones provenientes de aldeas que llegaron a dar vida a las calles de Gasteiz trajeron consigo una forma de organización popular

Según esto, el nacimiento de las Vecindades vitorianas parece encontrarse en el cumplimiento de una tradición.

Bueno, a una tradición nacida de la necesidad. Las personas que habitaban Vitoria hace seis siglos debían afrontar grandes riesgos y carencias para sobrevivir en su vida cotidiana, sin olvidar que por aquel entonces no había poder alguno que asumiera la gestión de los problemas y necesidades de las poblaciones. Ante ello, las personas de la aldea de Gasteiz (origen de Vitoria) fueron capaces de organizarse construyendo comunidades vecinales (las vecindades) con las que, sin la intervención ni dependencia de poder institucional alguno, hicieron frente de forma colectiva y mediante el apoyo mutuo, la solidaridad y la reciprocidad a los retos que la supervivencia les planteaba.

¿En qué consistía básicamente esa forma de organización?

Cada Vecindad se gobernaba mediante una asamblea de vecinos (las juntas de vecindad) que se reunía al menos tres veces al año y en la que se trataban y decidían por consenso los temas que afectaban a la vecindad. Igualmente, se elegían de forma rotatoria los cargos no retribuidos (mayoral y sobremayoral, principalmente) de las personas que, casi al estilo zapatista actual, debían “mandar obedeciendo” las decisiones de la vecindad, hasta tal punto que si no lo hacían se les retiraba el nombramiento. Las juntas de vecindad solían acabar con una comida donde estrechar lazos y convivencias.

Los cargos electos debían “mandar obedeciendo” las decisiones de la vecindad, hasta tal punto que si no lo hacían se les retiraba el nombramiento.

Esta celebración comunal gastronómica de mayor o menor sustancia también tenía lugar cada vez que se convocaba un auzolan o vereda, trabajo comunitario obligatorio y no retribuido para el bien de la comunidad que, junto con la práctica del apoyo mutuo entre el vecindario más próximo (los portales de los lados y los de la acera de enfrente) para intervenir ante enfermedades, muertes, desastres naturales… se configuraban como las principales herramientas populares para el desarrollo de la comunidad vecinal.

Aun con todo lo interesante que pueda ser el conocimiento y relectura política de una forma tan curiosa de organización popular, no es ésa la única ni la principal cuestión que aborda el libro, ¿verdad?

No es tan curiosa. Entonces era la forma habitual de organización en los pueblos: lo de la “oscura Edad Media” es un invento posterior de la Ilustración. Pero, efectivamente, no es eso lo único que plantea el libro. Creemos que para el actual vecindario del Casco Viejo vitoriano tiene su importancia saber que ese concepto de Comunidad vecinal que hoy en día estamos intentando poner en marcha ya fue una realidad, de hecho, hace mucho tiempo. Unido a esto, también nos parece muy interesante –ésa es la segunda cuestión que aborda el libro– observar y recoger distintos datos y testimonios que nos enseñan cómo en diversas culturas, tiempos y latitudes las formas de organización popular comunitarias han sido y son una constante en la Historia. Cuando las colectividades tienen que hacer frente a sus necesidades y sueños ponen en marcha algo tan básico como el sentido común y las herramientas que le son más propias: la solidaridad y el trabajo y la fiesta compartidos. A estas cuestiones se dedican los capítulos 5 y 6 del libro.

Al observar las comunidades populares contemporáneas principalmente fijáis la mirada en las actuales comunidades indígenas latinoamericanas, aunque, curiosamente, apenas nombráis a las zapatistas.

Hay que tener en cuenta que no somos un colectivo cuyo trabajo sea eminentemente teórico (de ahí nuestras carencias a la hora de conocer realidades culturales menos próximas, como puedan ser africanas o asiáticas); por eso el libro se deja guiar en distintos momentos por otras personas que han profundizado más en estas cuestiones. Es el caso, por ejemplo, del prologuista del libro, Raúl Zibechi, a través del cual hemos podido conocer que en las últimas décadas se están dando en Latinoamérica experiencias sorprendentemente similares a lo que fueron las Vecindades vitorianas, en comunidades de Bolivia, México, Chile o Argentina, y no precisamente impulsadas por sus “gobiernos progresistas”, sino incluso en no pocas ocasiones con su incomprensión o rechazo.

Estas comunidades vecinales (tanto urbanas como rurales) han surgido desde las personas excluidas a las que todo les ha sido arrebatado. Ellas nos demuestran que es posible el autogobierno de las comunidades, algo que va más allá de la tan en boga “participación ciudadana” (de cuyos riesgos nos advierte el propio Zibechi). Nuestra voluntad ha sido remarcar estas experiencias más desconocidas, sin que con ello queramos quitar ni un ápice de importancia al movimiento zapatista, cuyas comunidades nos producen una sanísima envidia y siguen siendo un referente de primer orden; seguro que les encanta que otras comunidades hermanas ocupen por una vez un papel protagonista.
En las últimas décadas se están dando en Latinoamérica experiencias sorprendentemente similares a lo que fueron las Vecindades vitorianas

Llama la atención la importancia que a lo largo de todo el libro le dais a la fiesta como herramienta de recreación de la comunidad vecinal.

Sí, es cierto. Creemos que es un elemento fundamental para tejer comunidad vecinal. Los documentos de las juntas de vecindades de hace seis siglos ya recogían las celebraciones conjuntas (tanto si eran gastronómicas como fiestas de vecindad) como elemento básico para consolidar la relación vecinal, algo que desde la antropología está muy estudiado y subrayado como elemento de cohesión de cualquier tipo de colectividad. Pero es que además, es hablar de nuestra propia experiencia. El impulso a la Comunidad vecinal del Casco Viejo vitoriano tiene mucho que ver con la organización de las fiestas Zaharraz Harro!! (orgullosas de lo viejo), unas fiestas pensadas, organizadas y desarrolladas por y para el vecindario del Casco, en las que pasamos de ser meras espectadoras a transformarnos en creadoras y protagonistas de la celebración.

El primer Zaharraz Harro!! tuvo lugar en 2009, y apenas recogía dos decenas de actividades organizadas y protagonizadas por personas del barrio. Las desarrolladas en 2014 han contado con cerca de dos centenares de actividades, y su gestión y celebración se ha convertido en una de las principales vías de conocimiento entre vecinas diversas (independientemente de la procedencia, cultura, edad o sexo). Todo ello sin olvidar que su desarrollo es una demostración en sí misma de la capacidad de la comunidad vecinal, pues se organizan de forma asamblearia, autogestionada y sin ningún tipo de subvención. Las fiestas intentan reivindicar la recuperación de la calle como espacio de encuentro lúdico-festivo.

Para ello tienen lugar comidas populares en plena calle (cada año en una vecindad), conciertos sorpresa en diferentes rincones y plazas, tertulias vecinales llevando cada cual la silla de casa, cine al aire libre aprovechando cantones y plazuelas, ocupación y recuperación de espacios públicos… y buena parte de ello sin petición de permisos (“comunicación oficial” lo llaman) y haciendo frente al reto de esa transgresión normativa, que como las fiestas de Vecindad de hace cinco siglos también intentaron ser prohibidas por los “muchos pecados y escándalos y ofensas” que tenían lugar durante las fiestas. A buen seguro que a las autoridades actuales las nuestras les siguen pareciendo escandalosas y perseguibles…

Aunque dices que el trabajo teórico no es lo vuestro, lo cierto es que la actividad vecinal popular sí ha sido la seña de identidad de Egin Ayllu desde su nacimiento, y que esa actividad os sirve para plantear análisis y propuestas de trabajo que podrían ser aplicables en realidades vecinales similares, cuestión que abordáis en el séptimo y último capítulo del libro.

Bueno, hemos tenido que vencer un cierto pudor para hablar de nosotras mismas y nuestras experiencias, pero llegamos a la conclusión de que los fracasos y éxitos, los errores y aciertos, los retos pendientes… tal vez sean una aportación interesante para todas aquellas personas que estén planteándose el trabajo comunal vecinal.

Es un hecho que nosotras nos alimentamos, aprendemos y crecemos también con las aportaciones de las experiencias de otras gentes. Este proceso de plasmar nuestras experiencias también nos ha servido para observarlas con una cierta distancia e intentar mirarlas con ojos ajenos, para incidir no tanto en aquello que más nos ha gustado, sino en lo que pueda serle útil a quienes quieran apostar por la autoorganización y la autogestión vecinal.

Con las presentaciones del libro  en la Librería El Buscón y en Traficantes de sueños, pretendemos intercambiar puntos de vista, experiencias, ideas y sentimientos con gentes de otras zonas. Ojalá que el libro pueda convertirse así en otra herramienta  para el trabajo popular en la construcción de las comunidades vecinales.

 leer o copiar el libro gratis aquï

Las Vecindades vitorianas. Una experiencia histórica de comunidad popular preñada de futuro05_01_Victorianas

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